Michelle & Barack Obama se font tirer le portrait.

L’usage veut que chaque ancien président des États-Unis, et sa femme parfois, choisisse un artiste pour peindre un tableau à son image. La toile sera intégrée à la galerie des présidents de la Smithsonian National Portrait Gallery (Washington), ou trouvera place dans la salle des Acquisitions récentes, pour celle de la première dame.

Barack Obama a fait confiance à Kehinde Wiley. Le peintre, américain et nigérian, est une figure montante de la scène artistique du grand continent. Il assume vouloir replacer les personnes noires au coeur du récit historique américain et dessine des jeunes des ghettos en bourgeois. Penchant pictural de la photographie plasticienne de Pierre & Gilles, son oeuvre utilise le motif à profusion. Barack Obama est représenté assis, arborant une expression faciale sérieuse, calme et déterminée, devant un massif floral qui mélange des plantes d’Hawaï – lieu de naissance du président – et du Kenya – dont sa famille est originaire- et des violettes, emblème de l’Illinois, où il a débuté sa carrière politique. Derrière ce papier peint « nature » un peu kitsch qui rappelle les origines de Barack Obama, il se pourrait qu’il y ait un véritable message politique. Alors que le président a tenté de protester contre le lobby des armes sur son territoire, déposer des fleurs est l’un des premiers réflexes pour rendre hommage aux victimes.

« Je pense aux petites filles de couleur qui viendront ici et verront le tableau de quelqu’un qui leur ressemble accroché au mur dans cette grande institution américaine. Et je sais quel impact cela aura sur leurs vies, car j’étais l’une de ces filles », a commenté Michelle Obama, qui a confié son portrait à Amy Sherald, une artiste de Baltimore qui se consacre également à la jeunesse afro-américaine.


Kehinde Wiley et Amy Sherald sont les deux premiers artistes afro-américains à avoir peint des portraits officiels. En les sollicitant, le couple Obama fait écho à sa propre histoire, et transmet à nouveau un message de tolérance.

Ces peintures, tout comme les portraits de Barack sérigraphiés par ObeyGiant durant la campagne de 2008, ou les clichés de Pete Souza documentant la vie à la maison Blanche, contribuent à enrichir une icônographie Obama. Et par cela, Barack et Michelle s’affirment, au delà de leurs rôles et fonctions passés, en icônes populaires.


Par Stéphanie Thiriet
Image principale : ©Mark Wilson – AFP

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